El sacrificio del HMS Campbeltown en Saint Nazaire

El día 14 de febrero de 1925 en visita de cortesía y tras contestar el saludo al cañón ofrecido por las baterías del castillo de Montjuich y por el crucero Rio de la Plata de la Armada española, procedió a entrar al puerto de Barcelona una división naval inglesa compuesta por un portaaviones y 9 destructores. Esta división perteneciente a la flota del Atlántico que se encuentra estos días en el Mediterráneo para participar en las maniobras que la Royal Navy realiza cada año en aguas del Mar Mediterráneo.

HMS Argus BCN_JOP
HMS Argus en Barcelona (vía Memoria Junta Obras del Puerto de Barcelona)

Esta flota estaba compuesta por el portaaviones HMS Argus I-49, y los destructores HMS Campbeltown I-42, HMS Valhalla, HMS Vidette D-48, HMS Walpole D-41, HMS Wessex D-43, HMS Wescott D-47, HMS Westminster L-40, HMS Winsdor D-42 y HMS Wolfhound L-56; el portaaviones atracó de popa en el muelle de Barcelona paramento sur, mientras que los destructores lo hicieron en el Muelle de Poniente paramento norte.

Esta flota permaneció en Barcelona hasta el día 22 del mismo mes, durante su estancia se ofreció un banquete en honor a los marinos ingleses en el Círculo del Liceo y en el Ayuntamiento, el presidente de la Diputación y Conde de Figols D. Jose Enrique de Olano les ofreció otro banquete en su palacio; además la sociedad “British Club” ofreció un baile en el hotel Ritz de Barcelona en honor a los marinos visitantes.

Todos estos buques, a excepción del HMS Valhalla que causó baja en 1931, participaron en la Segunda Guerra Mundial con mejor o peor suerte, aunque sólo uno de ellos realizó una de las misiones más arriesgadas y prácticamente suicida de la guerra, el ataque a Saint Nazaire dentro de la Operación Carro (Opetation Chariot) por parte del destructor HMS Campbeltown I-42.

El HMS Campbeltown originalmente fue un destructor construido en los Estados Unidos bajo el nombre de USS Buchanan con el numeral DD-131 perteneciente a la clase Wickes.

USS Buchanan
USS Buchanan DD-131 / HMS Campbeltown I-42

Este destructor llegó a la Royal Navy gracias a los acuerdos de la Ley de Préstamo y Arriendo norteamericana (Lend-Lease en inglés), mediante este acuerdo los Estados Unidos se comprometían a ceder y/o traspasar de manera gratuita material militar así como combustibles, alimentos y municiones a sus aliados en su lucha contra los países del Eje.

Las naciones beneficiadas de este acuerdo fueron todas las que pertenecían a la Commonwealth más la Francia libre en el exilio, la República de China y la Unión Soviética. En el periodo comprendido entre 1941 a 1945 fueron enviados más de 11.260 millones de dólares en material a los países aliados.

En base a esta Ley de Préstamo y Arriendo se creó el Acuerdo de Destructores por Bases, como su propio nombre indica, el gobierno de los Estados Unidos prestó un total de 50 destructores a la Royal Navy y a la Royal Canadian Navy a cambio de la libre utilización de determinadas bases navales de las Indias Orientales Británicas y algunas bases situadas en provincias canadienses como las de Newfoundland y Argentia. En total se transfirieron 50 destructores, 44 para Reino Unido y 6 para el Canadá.

El USS Buchanan DD-131 fue construido en los astilleros norteamericanos de Bath Iron Works en Bath, siendo botado el 2 de enero de 1919 y dado de alta el 20 de enero de 1919.

Desplazaba 1.260 toneladas y sus dimensiones eran de 95,81 metros de eslora por 9,30 metros de manga y 3,66 metros de calado máximo.
Era propulsado por turbinas Brown-Curtis que eran alimentadas por 4 calderas de vapor de 30.000 shp. a dos ejes, con una velocidad máxima de 35 nudos. Dotación, 158 tripulantes.
Su armamento constaba de 4 cañones de 100/50 mm., 1 cañón de 76/23 mm. y 2 lanzatorpedos triples de 533 mm.

A su entrada en servicio fue destacado a la costa oeste de los Estados Unidos, estuvo asignado a la Flotilla de destructores numero 4 (1919), tras un periodo de inactividad se lo asignó a la división de destructores numero 10 (1930), aunque su trabajo más importante lo realizó en la llamada Patrulla de Neutralidad.

Neutrality Patrol
Zona de la Patrulla de Neutralidad

Esta patrulla fue creada a partir del momento en que Reino Unido y Francia entraron en la guerra contra Alemania, los Estados Unidos se declararon neutrales y establecieron una zona de neutralidad frente a la costa este norteamericana, desde Groenlandia hasta la zona media del continente sudamericano. Esta zona estaría patrullada por medios aéreos y navales de los Estados Unidos.

El 9 de septiembre de 1940 el USS Buchanan DD-131 sería transferido a la Royal Navy y renombrado como HMS Campbeltown siendo asignado al séptimo grupo de escoltas. Durante un breve periodo de tiempo fue alquilado a la Real Armada de Holanda pero al contradecir los acuerdos firmados con los Estados Unidos este alquiler fue revertido y el destructor prosiguió su actividad con pabellón inglés y asignado entre septiembre de 1941 y marzo de 1942 a la escolta de convoyes en el atlántico.

A principios de 1942 al almirantazgo británico le urgía atacar y destruir el estratégico puerto de Saint Nazaire, este puerto disponía de los mayores astilleros franceses en la costa atlántica en poder de Alemania, capaz de reparar en su gran dique seco a buques de gran tonelaje.

Saint Nazaire Docks_RAF
Zona portuaria de Saint Nazaire (RAF)

Este puerto ejercía de base naval alemana y refugio de submarinos y buques que operaban en la zona contribuyendo y agravando el bloqueo naval a las islas británicas.

En el plan de destrucción de los astilleros se incluyó y rápidamente se desestimo el realizar un bombardeo a gran escala, en esa época aún no se disponían de bombarderos de precisión y el ataque habría causado muchas bajas civiles al núcleo de población anexo a los astilleros.
Por tanto se tuvo que planificar una misión algo más compleja y arriesgada.

La planificación del ataque se confió a Lord Louis Mountbatten, que organizaría un ataque nocturno en el que el objetivo principal se hallaría en destruir las compuertas internas del dique seco mediante torpedos con espoleta retardada y la destrucción completa del dique seco con los explosivos instalados en un destructor debidamente modificado. La misión secundaria sería realizada por comandos con el objetivo de inutilizar todo el complejo portuario.

Para la destrucción del dique seco se escogió al viejo HMS Campbeltown, las modificaciones tuvieron lugar en los astilleros ingleses de Devonport, estas modificaciones incluían:

  • la demolición de dos de sus cuatro chimeneas a fin de darle la apariencia de un destructor alemán de la clase Möwe
  • se le instalaron planchas de acero a lo largo de su cubierta a fin de poder alojar y proteger en mínimas condiciones a los comandos que irían alojados en el exterior del barco, se reforzó y blindó la superestructura del puente, se eliminó todo aquel equipo no esencial para el funcionamiento del buque para aligerar el barco
  • se sustituyó todo su armamento por tan sólo 1 cañón de 12 pulgadas y 8 cañones antiaéreos de 20 mm. y lo más importante, se lo armó con 4,1 toneladas de explosivo amatol o el equivalente a 24 cargas profundidad Mk. VII. Estos explosivos iban instalados en un compartimento en la proa y cubiertos de hormigón, con un mecanismo especial de detonación retardada listo para explosionar a las 8 horas desde el momento de su activación, además de otro mecanismo de seguridad para evitar la desactivación de las cargas explosivas.

Para destruir las puertas internas del dique, se utilizaría una lancha torpedera la MTB-74 con dos torpedos con espoleta retardada.

En la misión secundaria se emplearían hasta 611 comandos embarcados en 16 lanchas motoras y en el propio HMS Campbeltown, estas lanchas serian la gran mayoría del tipo o clase Fairmile B, Fairmile C y Vosper 72, de las flotillas 7, 20 y 28.

Vosper 72 type
Lancha torpedera tipo Vosper ’72

La misión empezó el día 26 de marzo de 1942 partiendo de la base naval de Falmouth, con la lancha MGB-314 en cabeza guiando a la flotilla con su radar, seguido del destructor HMS Campbeltown remolcando a la lancha torpedera MTB-74 y escoltado por otros dos destructores los HMS Atherston y HMS Tynedale, en los flancos se emplazarían el resto de lanchas torpederas para proteger y torpedear a cualquier embarcación enemiga y por el aire por unas horas fueron escoltados por cazas Spitfire. Por otro lado el submarino HMS Sturgeon daría las indicaciones precisas y guiaría a la flotilla en su aproximación final.

Emplearon tres días en llegar a las cercanías de Saint Nazaire, por el camino fueron interceptados por el submarino alemán U-593 que los destructores de escolta pudieron ahuyentar, aunque no pudieron evitar el mensaje que envió a su mando alertando de la flotilla inglesa, sin mucho éxito.

A las pocas horas de empezar la última aproximación y ataque, aviones bombarderos de la RAF intentaron realizar un bombardeo de distracción a las instalaciones militares de la zona, pero al no poder identificar con seguridad los objetivos y con el riesgo de alcanzar a la población civil no lanzaron sus bombas.

En la madrugada del día 28 el HMS Campbeltown y el resto de barcos izaron la bandera de guerra de la Kriegsmarine e iniciaron la aproximación final. Al poco tiempo los reflectores alemanes iluminaron a la flota inglesa que reemplazó la bandera alemana por banderas blancas para aumentar la confusión, instantes después los defensores alemanes abrieron fuego.

HMS ‘Campbeltown_ at St Nazaire - Norman Wilkinson
Recreación del ataque (Norman Wilkinson)

Desde el momento en que las fuerzas defensoras de la base abrieron fuego, sólo separaban al HMS Campbeltown y al resto de lanchas del su objetivo 2 millas más un muro de balas enemigas, tardaron 15 minutos en llegar al gran dique, tiempo en el que perecieron más de la mitad de los comandos y dotaciones de las lanchas motoras y del destructor.

La lancha torpedera MTB-74 no pudo realizar su misión de lanzar los torpedos en las compuertas internas del dique seco al hallarse las externas cerradas, con lo que hubo que conformarse con lanzarlos en la vieja entrada del dique, que estallaron esa misma noche.

El destructor HMS Campbeltown se dirigió a toda máquina hacia el gran dique seco empotrándose contra las compuertas. Con la proa elevada fuera del agua, la tripulación que quedaba aún a bordo se encargó de abrir los grifos de la quilla para inundar la pola del barco e impedir de esta manera que se pudiera desalojar el destructor del sitio en donde había quedado incrustado. Las lanchas motoras restantes intentaron por todos los medios evacuar a los comandos que ya se encontraban en tierra combatiendo contra los defensores alemanes.

Los supervivientes y a la dotación del HMS Campbeltown fueron recogidos por las lanchas restantes, aunque sin mucho éxito la gran mayoria, muy pocos lograron salir del estuario con vida, tan solo unos 222 a bordo de las pocas lanchas que lograron escapar. El resto de ellos perecieron en combate (169) o fueron capturados por los alemanes (215), un pequeño grupo de 5 comandos consiguieron escapar más tarde logrando llegar a Gibraltar cruzando Francia y España.

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El HMS Campbeltown a pocas horas de explotar

En cuanto al destructor HMS Campbeltown, quedó incrustado y semi hundido en las compuertas exteriores del gran dique seco. Durante gran parte del día fue sometido a inspección por parte de oficiales y soldados alemanes que no hallaron explosivos a bordo. No obstante una hora y media más tarde de lo previsto al mediodía, las cargas ocultas en el destructor inglés hicieron explosión destruyendo las compuertas e inutilizando el dique para el resto de la guerra. En la explosión perecieron 250 soldados alemanes, entre los que se hallaban a bordo del destructor y los que estaban en las proximidades, incluidos civiles franceses.

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El HMS Campbeltown en el centro del dique inutilizado

La intención de reducir al máximo las bajas civiles fue buena, pero esta explosión del destructor causo el pánico en la base naval. Los soldados alemanes empezaron a disparar por doquier incluidos a civiles franceses. Fueron detenidos 1.500 civiles y sus casas fueron demolidas como represalia.

Del destructor HMS Campbeltown tan sólo se ha conservado un objeto rectifico, tengo conocimiento de dos objetos, la campana y un cañón. La campana fue cedida a la ciudad de Campbeltown en Pensilvania hasta que fue devuelta e instalada en la moderna fragata HMS Campbeltown F-86 del tipo 22, quien la llevó con orgullo durante su servicio en la Royal Navy desde 1989 a 2011. En el mismo 2011 la campana volvió a la ciudad de Campbeltown y allí permanecerá hasta que vuelva a construirse otro barco con el mismo nombre para volver a servir en la Royal Navy.

El cañón se hallaba instalado en St. Nazaire hasta el año 2016 de donde fue retirado para ser restaurado y estaba previsto que en 2017 volviera a ser expuesto al publico junto a una placa conmemorativa.

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Campana del HMS Campbeltown (Paul Chaplin) y su cañón (Jordi Montoro)

Para saber más:

Artículo sobre el HMS Campbeltown y el ataque a Saint Nazaire en la Wikipedia (inglés)
World War II Database, Raid on Saint-Nazaire
Artículo sobre la campana del HMS Campbeltown: “British to return ship’s bell to Campbelltown” en el pennlive.com

Kaiten, los torpedos suicidas

La mañana del 17 de octubre de 1964, y como ya venía siendo habitual en Barcelona desde 1951, llegaba a la Ciudad Condal en visita de cortesía otra agrupación de la Sexta Flota de la Armada de los Estados Unidos (US Navy). En esta ocasión los buques fueron el portaaviones USS Indepence CVA-62, el crucero lanzamisiles USS Boston CAG-1, los destructores USS King DLG-10 y USS Sellers DDG-11 y los buques de apoyo USS Mazama AE-9 y USS Sabine AO-25.

Todos estos buques tienen historias interesantes que contar, aunque en esta ocasión sólo tratare en profundidad a uno, el buque de apoyo USS Mazama AE-9, protagonista del ataque de una de las armas kamikaze japonesas, el Kaiten.

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USS Mazama AE-9 (vía Navsource.org)

El USS Independence fue el último de los nuevos portaaviones de la clase Forestal en ser construido de un total de cuatro unidades los: USS Forrestal CVA-59, USS Saratoga CVA-60, USS Ranger CVA-61 y USS Independece CVA-62. La clase Forrestal fue la primera de una serie de “superportaaviones” de 60.000 toneladas y 326 metros de eslora, a propulsión diesel y con una capacidad para operar con hasta 90 aeronaves de distintos tipos.

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USS Independence CVA-62 (vía Navsource.org)

El crucero pesado USS Boston CAG-1 pertenecía a la clase Baltimore de los que se construyeron 14 unidades entre los años 1943 y 1945, siendo algunos de ellos reconvertidos a cruceros lanzamisiles equipando los nuevos RIM-2 Terrier.

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USS Boston CAG-1 (vía Navsource.org)

En cuanto a los destructores, USS King de la clase Farragut y el USS Sellers de la clase Charles F. Adams, más modernos con armamento y tecnología acorde a la época, ambos con misiles antiaéreos y antisubmarinos de serie y capacidad de ejercer misiones “multirol”.

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USS King DLG-10 izquierda, USS Sellers DDG-11 derecha (vía Navsource.org)

Por último los buques de apoyo, el petrolero de flota USS Sabine de la clase Cimarron presente en la Segunda Guerra Mundial prácticamente desde el primer día, acompañó a los portaaviones USS Hornet y USS Enterprise hacia las costas de Japón para que el teniente coronel James Doolittle lanzara su ataque aéreo contra Tokio.

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USS Sabine AO-25 (vía Navsource.org)

Finalmente el protagonista de este artículo el USS Mazama de la clase Lassen, lleva su nombre en honor al Monte Mazama, un antiguo volcán de 1.882 metros de altitud situado en Oregón.
Este buque cuya misión principal es la de proveer de munición y otros pertrechos a la flota, fue construido en los astilleros norteamericanos de Tampa Shipbuilding Corp. en Florida, siendo botado el 15 de agosto de 1943 y dado de alta el 10 de marzo de 1944.

Desplazaba 13.855 toneladas a plena carga, y sus dimensiones eran de 140 metros de eslora por 19,2 metros de manga y 7,9 metros de calado. Era propulsado por dos motores diesel Nordberg de 9 cilindros y con una potencia 3.155 bhp. cada uno a un eje con una velocidad máxima de 16 nudos. Dotación, 280 tripulantes.
Su armamento constaba de 1 cañón sencillo de 127/38 mm., 4 cañones sencillos de 76/50 mm., dos dobles de 40 mm. y 8 dobles de 20 mm.
Su capacidad de transporte de carga era de 5.000 toneladas de peso muerto.

Fue asignado a la zona de guerra del Asia-Pacífico participando en las campañas de  las Marianas para la captura y ocupación de Saipán, los desembarcos del Golfo de Leyte y en las operaciones de la Tercera Flota contra el Japón.

El día 12 de enero de 1945 el USS Mazama se encontraba fondeado en el atolón de Ulithi de las Islas Carolinas al oeste del Océano Pacifico, a las 06.50 horas de la mañana se avistó un objeto sospechoso que se acercaba por estribor muy cerca del barco, antes de que nadie pudiera reaccionar, a los pocos minutos, una gran explosión estremeció todo el barco.

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Base Naval en el atolón de Ulithi

Se abrió una vía de agua y el USS Mazama empezó a escorarse por babor y a hundirse por la proa, los equipos de control de daños actuaron con rapidez encendiendo las bombas de achique y con ayuda del buque de rescate y salvamento USS Current ARS-22 consiguieron controlar el lastre del barco estabilizándolo nuevamente. En la explosión murió un tripulante y otros siete resultaron heridos. Una investigación posterior aclaró que la explosión fue causada por un torpedo tripulado japonés llamado Kaiten, la suerte por llamarlo de alguna manera, ese día fue la pronta detonación del Kaiten unos metros antes de impactar contra el USS Mazama, este fallo por parte del tripulante suicida salvó al barco norteamericano.

Este Kaiten pertenecía al segundo grupo de Kaitens, llamado grupo Kongō, que iniciaron sus operaciones el 9 de enero de 1945 en aguas de Hollandia (actual Jayapura), Ulithi, Isla de Manus y Kossol Roads. Estos torpedos suicidas fueron lanzados desde 6 submarinos los: I-36, I-47, I-48, I-53, I-56 e I-58.

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Submarino IJN I-48 con los Kaiten en cubierta

En los ataques de este segundo grupo dañaron a dos barcos, al transporte SS Pontus H. Ross y al USS Mazama; y hundieron a otros dos barcos, al destructor USS Conklin DE-439 y a la lancha de desembarco USS LCI-600.
El resto de Kaitens fracasaron, al menos uno fue destruido por cargas de profundidad lanzadas por un avión PBM Mariner y el resto se perdieron sin poder llegar a sus objetivos

Los Kaiten que significa “retorno al cielo”, fueron unos torpedos tripulados construidos por Japón entre 1944 y 1945, y tenían el mismo fin y misión que los aviones Kamikaze.

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Torpedo Kaiten del Tipo 1 (Nick-D)

El desarrollo del Kaiten estuvo repartido en cuatro modelos principales y otros tantos subtipos, el más exitoso de todos ellos fue el denominado Tipo 1. Construido en base al torpedo del tipo 93 tenía un peso de 8,3 toneladas y llevaba una carga explosiva de 1.550 Kg., sus dimensiones eran de 14,75 metros de longitud por 1 metro de diámetro. Era propulsado por un motor de 550 hp. alimentado por queroseno y oxígeno, con una velocidad máxima de 30 nudos y un alcance de 42 millas náuticas. Su sistema de guidado era simple, mediante un pequeño periscopio el piloto guiaba al torpedo hacia su objetivo. Se construyeron unos 330 de los que al menos 100 fueron lanzados en misiones suicidas.

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Corte esquemático de un torpedo Kaiten Tipo 1

Con los otros modelos de los Tipo 2 y 4, se intentó mejorar el sistema de propulsión simplificando los controles del piloto para que pudiera centrar su atención en el pilotaje. Aunque en este intento de simplificar los controles y automatizar al máximo la planta propulsora no hizo más que complicar el diseño del motor, utilizando además como combustibles el diesel más peróxido de hidrógeno e hidrato de hidracina a su vez refrigerado por agua de mar en el tipo 2. En cuanto el tipo 4, nunca llegó a superar las pruebas de mar debido a los problemas de las fugas de combustible en el motor.

El único de ellos que ofrecía cierta mejora fue el Tipo 10, construido en base al torpedo del tipo 92 de propulsión eléctrica, más pequeño que el tipo 1 y con menor carga bélica 300 kg. De este modelo se ordenó la construcción de 500 unidades, a pesar de los fallos de construcción que tenía como las fugas de agua en la sección de las baterías o en el compartimento del piloto. Estos problemas nunca llegaron a solucionarse al finalizar la guerra, y de las 500 unidades tan sólo 6 fueron construidas.

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Pilotos de Kaiten

La parte humana del Kaiten no difería mucho del piloto de avión Kamikaze, debían de ser voluntarios y dispuestos a obedecer sin cuestionar las órdenes. Participaban en las mismas ceremonias con los mismos rituales para tener éxito en su misión y para despedirse de sus familiares. Lucían la misma cinta en la cabeza, tradición heredada de los antiguos samuráis, o con el cinturón de las mil puntadas, o simplemente con una bandera japonesa con alguna inscripción heroica a veces escritas con sangre y en ocasiones si se disponía de ella, con su espada.

Estos torpedos tripulados fueron desplegados en al menos diez misiones desde distintas plataformas, preferiblemente los submarinos y destructores pero también se lanzaron desde un crucero. El IJN Kitakami de 5.100 toneladas de la clase Kuma, fue transformado como crucero torpedero en agosto de 1941, por este motivo era ideal para estas misiones suicidas de los que podía transportar hasta ocho torpedos.

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Crucero torpedero IJN Kitakami

A pesar de la inventiva japonesa y del esfuerzo en desarrollar este tipo de arma, su lista de éxitos no se puede comparar a la de los aviones Kamikaze, con alrededor de 50 buques hundidos de todo tipo.

Hay cierta controversia en los aciertos del Kaiten, aunque los hechos son los que son, tan sólo tres barcos fueron hundidos por los torpedos suicidas:

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Hundimiento del USS Mississinewa AO-59

-Uno de ellos fue el petrolero de flota USS Mississinewa AO-59, hundido el 20 de noviembre de 1944 en el atolón de Ulithi.

-El segundo fue la lancha de desembarco USS LCI-600 también en el atolón de Ulithi el día 12 de enero de 1945

-El tercero y último fue el destructor de escolta USS Underhill DE-682 el 24 de julio de 1945 al noroeste de Cabo Engaño por un Kaiten del submarino I-53.

Otros dos barcos sobrevivieron al ataque del Kaiten, el ya nombrado USS Mazama por un Kaiten lanzado desde el submarino I-36 y el otro el destructor de escolta USS Earl V. Johnson DE-702 que fue atacado el día 4 de agosto de 1945 por un Kaiten lanzado por el submarino I-53 con el que se estaba enfrentando, el mismo que destruyó al USS Underhill.

Deguchi no nai umi

Sobrevivieron numerosos torpedos Kaiten, y muchos de ellos pueden ser visitados en distintos museos de Estados Unidos, Japón e incluso Reino Unido.

En el año 2006 se filmó una película llamada “Deguchi no nai umi” dirigida por Kiyoshi Sasabe, en la que se relata la historia de los Kaiten en la persona de uno de sus pilotos suicidas.

 

Terminada la guerra el USS Mazama AE-9 se dio de baja de las listas de la US Navy para pasar al estado de reserva en la flota del Pacífico el 3 de agosto de 1946. Allí permaneció hasta que se reactivó desde 24 de abril de 1952 a 10 de junio de 1957 y fue asignado primero a la flota del Atlántico y luego a la Sexta Flota del Mediterráneo para en esta última fecha volver al estado de reserva de la flota del Atlántico. En noviembre de 1961 se lo reactivaría por última vez para servir como buque de apoyo a la flota que combatía en Vietnam.
Finalmente causaría baja en mayo de 1970 y sería vendido para desguace el 1 de marzo de 1973.

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USS Mazama AE-9 abasteciendo al portaaviones USS Franklin D. Roosevelt CVA-42

Crucero Colbert y Submarino Iris, la cara y cruz del desastre de Tolón

En los agitados días del mes de septiembre de 1936, con la recién empezada Guerra Civil española, en la prensa se anunciaba la marcha de las compañías militares de “Maciá” y “Companys”, tras un desfile en Barcelona para combatir a las tropas sublevadas.
El día 6 de ese mismo mes, entre otros buques de naciones extranjeras se hallaba en el puerto de Barcelona el crucero pesado de la Marina Nacional francesa Colbert, asignado a la flota del Mediterráneo con la tarea de controlar los movimientos alemanes en la Guerra Civil española.

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Crucero pesado Colbert

El crucero Colbert nació como resultado del tratado naval de Washington de 1922, en el cual las naciones de Estados Unidos, Reino Unido, Japón, Francia e Italia, intentaban por este medio regular el tamaño y el tonelaje de las flotas de las marinas de guerra.

Este crucero fue construido en los astilleros navales de Brest en Francia, siendo botado el 20 de abril de 1928 y dado de alta el 4 de marzo de 1931. Es el quinto navío de guerra francés en llevar este nombre en honor al político francés Jean-Baptiste Colbert (1619-1683) de la corte del Rey Luis XIV.
Pertenece a la clase Suffren compuesta por cuatro unidades, los Suffren (1930), Colbert (1931), Foch (1931) y Dupleix (1932).

El Colbert tenía un desplazamiento de 12.780 toneladas a plena carga, y sus dimensiones eran de 196 metros de eslora, 20 metros de manga y 7,3 metros de calado.
Su propulsión constaba de 9 calderas Guyot que alimentaban a turbinas Rateau-Bretagne de 100.000 shp. a tres ejes, con una velocidad máxima de 32 nudos. Su autonomía era de 4.500 millas náuticas a 15 nudos. Dotación, 773 tripulantes.

Iba armado con 8 cañones de 203/50 mm. modelo 1924, configurado en tres torres dobles, dos a proa y una a popa; en cuanto a su armamento antiaéreo era de 8 cañones sencillos de 90/50 mm. antiaéreos, 8 montajes dobles de 37 mm. y 4 montajes triples de 13,2 mm.; más dos lanzatorpedos triples de 550 mm.; disponía además de dos catapultas para lanzar hidroaviones Loire 130.

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Vista aérea del crucero pesado Colbert

En 1942 en su base naval de Tolón, le fue instalado la última innovación tecnológica del momento, el radar, de la empresa LMT (Le Matériel Téléphonique). Este sistema de radar le daba la capacidad al buque portador de poder localizar aeronaves a una distancia de 110 kilómetros y una detección de superficie de 25 kilómetros.
Además del crucero pesado Colbert, también fue instalado en otras unidades, en concreto los acorazados Richelieu, Jean Bart, Strasbourg y el crucero pesado Algérie.

En el momento de su entrada en servicio, fue asignado a la flota francesa del Mediterráneo.
El 16 de junio de 1940 participó en los bombardeos de Génova y al mes siguiente con la firma del armisticio de 1940 quedó a disposición del gobierno de la Francia de Vichy, con parte de la flota internada en la base de Tolón.

Con Francia dividida en dos estados distintos, el ocupado por Alemania y la denominada “Zona Libre” de Vichy, Adolf Hitler sólo necesitaba una excusa para acabar con la invasión total del territorio francés, finalmente halló varias excusas.
Una de estas excusas era que Alemania consentía la existencia de la Zona Libre a excepción de que Francia no tuviera superioridad Naval; la otra era que Hitler no podía permitirse el lujo de tener un flanco desprotegido al sur de Francia, la Zona Libre; y la tercera excusa empezó con los desembarcos aliados en África en la llamada Operación Antorcha (Torch Operation), en donde los alemanes se quejaron de la falta de cooperación de los franceses en el norte de África.

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Francia de 1940 a 1942 (imagen vía Wikipedia.org)

Una vez encontrado el motivo, del 10 al 27 de noviembre de 1942, Alemania dio comienzo a la Operación Anton, destinada a ocupar la parte sur de Francia. Para ello movilizó al Primer Ejército alemán que avanzaba por la costa atlántica en paralelo a la frontera española, el Séptimo Ejercito hacía lo propio avanzando por el centro de Francia en dirección sur y el Cuarto Ejército italiano ocupó la Riviera francesa, más una división italiana que desembarcó en Córcega.

 

Una vez alcanzado prácticamente su objetivo, Alemania puso en marcha la operación Lila, con la que se pretendía capturar los barcos de la base naval de Tolón que aún no se hubieran destruido ni huido.
Mientras la base naval de Tolón era defendida por 5.000 efectivos de Vichy, se decidió destruir la flota anclada en el puerto, en contra de lo que pensaban muchos mandos de la marina incluido Charles De Gaulle. El crucero pesado Colbert fue una de las victimas a causa de una fuerte explosión en sus almacenes de munición, el crucero quedó inutilizado y parcialmente hundido en el muelle en el que se encontraba atracado.

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De izquierda a derecha Strasbourg, Colbert (en llamas), Algérie y Marsellaise

En total Francia perdió más de 100 barcos, entre los que se hallaban: 3 acorazados, 4 cruceros pesados, 3 cruceros ligeros, 18 destructores, 13 torpederos, 21 submarinos, 9 patrulleros, 1 barco escuela, 19 buques auxiliares y sin incluir a remolcadores y buques auxiliares.
Mientras que las tropas alemanas consiguieron capturar a otros 61 navíos, entre destructores, submarinos y otros buques menores.

 

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Ubicación de la flota francesa en Tolón (imagen vía Wikipedia.org)

Aunque no todos fueron destruidos o capturados, al menos cinco submarinos y un buque de superficie lograron huir, evadiendo a los saboteadores franceses, a las tropas enemigas alemanas incluidos submarinos U-Boot estacionados delante de la base francesa a la caza de buques huidos y a los barcos aliados que patrullaban el Mediterráneo.

Uno de los submarinos que logró huir fue el Iris Q-188 de la clase Minerve al mando del teniente de navío Degé y con una tripulación de mínimos, 17 tripulantes de 42, logró salir de Tolón el 27 de noviembre de 1942 llegando a Barcelona al día siguiente.
El comandante del submarino solicitó poder repostar para seguir su viaje hacia Gibraltar, petición realizada vía consulado francés, pero el agregado naval de la embajada en Madrid ordenó que el submarino quedara internado en el puerto de Barcelona.

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Submarino francés Junon Q-186, de la misma clase que el Iris

La tripulación del Iris fue trasladada al campo de concentración de Miranda de Ebro, mientras los tenientes de navío Degé y Robert Lagane se quedaban en Barcelona para supervisar el buen estado de mantenimiento y conservación del submarino.

En enero de 1943, se retiraron las hélices del submarino para evitar su huida, y en febrero fue remolcado a Cartagena, puerto en donde esperó el final de la guerra para ser devuelto a Francia el 29 de noviembre de 1945, el Iris siguió en servicio hasta 1950.

El crucero pesado Colbert, o lo que quedaba de él, permaneció semihundido y destruido en el muelle en donde estaba atracado hasta 1948, fecha en la que empezó su desmantelamiento y desguace.

Toulon, Panzer IV
Los restos humeantes del crucero pesado Colbert, en primer plano soldados alemanes (imagen vía Geman Federal Archives)

Un guerrero de Hollywood

El día 9 de enero de 1951 amanecía en Barcelona con una espesa niebla que apenas dejaba ver más allá de la bocana del puerto. A través de ella cruzaron una flotilla de buques de guerra que el vigía del castillo de Montjüich no dudó en identificar como las unidades de la Sexta Flota del Mediterráneo de los Estados Unidos a las que se estaba esperando.

Habiéndose levantado un poco más el sol y después de efectuar el protocolario saludo al cañón siendo contestado por las baterías del castillo de Montjüich, efectuó la entrada y posterior atraque el crucero acorazado USS Newport News CA-148 seguido por los destructores USS Soley DD-707, USS Barton DD-722 y USS Strong DD-758, además del dragaminas USS Harry F. Bauer DM-26.
La flotilla al completo atracó de punta en el muelle de Barcelona ante el numeroso público que se congregaba a contemplar a tan singulares visitantes, en las instalaciones del Club Marítimo y en pequeñas embarcaciones propias y alquiladas.

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Crucero USS Newport News CA-148 (imagen vía Navsource.org)

Entre los buques entrados ese día destaca uno por estar enlazado a la vida de un renombrado actor de Hollywood, además de oficial de la Marina de los Estados Unidos.

Se trata del destructor USS Barton DD-722 de la clase Allen M. Sumner, segundo buque en llevar este nombre en honor a John Kennedy Barton (1853-1921), ingeniero y realmirante de la US Navy.

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Destructor USS Barton DD-722 (imagen vía Navsource.org)

Este destructor fue construido en los astilleros norteamericanos de Bath Iron Works en Bath, botado el 10 de octubre de 1943 y dado de alta el 30 de diciembre de 1943.
Desplazaba 2.200 toneladas a plena carga, y su dimensiones eran de 114,76 metros de eslora por 12 metros de manga y 4,78 metros de calado. Lo propulsaban dos turbinas de vapor General Electric de 60.000 shp. a dos ejes, su velocidad máxima era de 34 nudos con una autonomía de 6.500 millas náuticas a 15 nudos. Dotación, 336.

Su armamento era el siguiente: 6 cañones de 130/38 en tres torres dobles, dos a proa y una a popa; 12 cañones de 40 mm. y 11 de 20 mm. antiaéreos; 2 lanzatorpedos quíntuples de 533 mm.; 6 lanzadores de cargas de profundidad más dos raíles para el despliegue de las mismas.

Está claro que todos los tripulantes de un barco cuentan pero en esta ocasión hubo uno que destacó no solo en lo militar sino también en lo civil, ese tripulante era el teniente comandante Henry Robert Montgomery Jr., o más comúnmente conocido por su nombre artístico como Robert Montgomery.

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Teniente Robert Montgomery

El actor, director y productor Robert Montgomery (1904-1981), fue nominado en los premios Oscar de la Academia en dos ocasiones al mejor actor por las películas “Al caer la noche” (1937) y “El difunto protesta” (1941).

Al poco de empezar la Segunda Guerra Mundial se enroló a la US Navy y fue asignado de 1941 a 1943 al Escuadrón de Lanchas Torpederas números 4 y 5 con el grado de teniente, embarcando como oficial ejecutivo (XO) o segundo comandante de las torpederas PT-114, PT-68 y PT-107 respectivamente.
Su acción de guerra más destacable fue la campaña de Guadalcanal en los desembarcos de Guadalcanal y Tulaqi.

Estas lanchas torpederas no llegaban a las 60 toneladas, las propulsaban grandes motores de entre 3.600 y 4.500 shp. dándoles una velocidad de 41 nudos, casi 76 kilómetros por hora, resultando la velocidad una de sus principales armas. En cuanto a su armamento, iban equipadas con artillería ligera, ametralladoras de 20 mm., cañones de 37 mm. o lanzagranadas de 40 mm. Su principal armamento anti buque eran los torpedos con cuatro lanzadores anti buque de 457 o 533 mm., dependiendo el tipo de lancha.

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Lanchas torpederas

Su siguiente destino fue el destructor USS Barton DD-722 de 1943 a 1944, con el rango de teniente comandante.
El 6 de junio de 1944 participó en el Día D, el desembarco de Normandía, apoyando desde el destructor con fuego de artillería a las tropas.

Ese mismo día durante las fases previas a la invasión en lo que se denomino “Operación Neptuno”, la lancha de desembarco de carros LCT-2498 perdió el motor y acabó por hundirse antes de llegar a la playa. El destructor USS Barton que se hallaba en la zona logro rescatar a 31 náufragos de la lancha que lograron salvarse saltando al agua.

El 25 de junio durante el bombardeo de Cherburgo junto a los acorazados USS Texas, USS Arkansas y los destructores USS O’Brien, USS Laffey, USS Hobson y USS Plunkett, fue ligeramente dañado por fuego enemigo cerca de los generadores diesel.

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USS Barton DD-722 con el camuflage “dazzle” en 1944

Al teniente comandante Robert Montgomery lo trasladaron a otro destino, pero al USS Barton aun le quedaría guerra, de Europa fue destinado al Pacífico, tomando parte en las operaciones de Leyte, Mindoro, Ormoc, Golfo de Lingayen, Iwo Jima, Honshū y de Nansei Shoto y Okinawa.

En verano de 1946 el USS Barton participó en la Operación Crossroads, durante las pruebas de armamento nuclear en el atolón de bikini.

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Daños causados por la mina

En septiembre de 1952 mientras estaba asignado a la Task Force 77 durante la Guerra de Corea, colisionó con una mina causándole graves daños en el costado de estribor entre el puente y la chimenea, por suerte el destructor no se hundió aunque murió un marinero y otros siete resultaron heridos.

A partir de aquí tuvo misiones dispares, como el de evacuar a ciudadanos norteamericanos de la zona de Egipto tras la nacionalización del Canal de Suez en julio de 1956, permaneciendo fondeado en el puerto de Sitrah en Bahrein junto al destructor USS Soley; el 5 de febrero de 1958 asisitió al rescate de la tripulacion del mercante panameño SS Elefteiro; durante siete años estuvo destacado en la Sexta Flota del Mediterráneo; y entre otras misiones y maniobras, fue desplegado para el embargo marítimo durante la crisis de los misiles de Cuba

Para entonces al teniente comandante Robert Mongomery ya había cambiado de destino, concretamente en 1944 se sumó a la tripulación del crucero ligero USS Columbia CL-56 de la clase Cleveland, hasta 1946.

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Una vez en la vida civil y a su vuelta a Hollywood, protagonizó y co-dirigió la película “No eran imprescindibles” (They Were Expendable), de 1945.
El argumento de la película se desarrolla alrededor de las lanchas torpederas del Escuadrón Número 3 que intentaron frenar el avance japonés en las Filipinas en 1941.
La película fue dirigida por el director John Ford con la asistencia de Robert Montgomery por su experiencia en este tipo de embarcaciones, además ambos eran veteranos de la US Navy.

Robert Mongomery se enfrentaría a su destino final el 27 de septiembre de 1981, muriendo a la edad de 77 años, detrás de si dejaba realizadas como actor 64 películas y como director otras 6.

El destructor USS Barton DD-722 fue hundido en prácticas de tiro como blanco el 8 de octubre de 1969.

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