SS Norway, el último transatlántico

El día 26 de mayo de 1998 hacía su primera escala al puerto de Barcelona el crucero SS Norway perteneciente a la compañía Norwegian Cruise Line, procedía del puerto de Marsella y la ciudad condal fue seleccionada como puerto base para el inicio y finalización de los cruceros que tenía planeado realizar ese verano.

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El transatlántico SS Norway atracado en el Muelle Adosado (Jordi Montoro)

Este gran buque de pasajeros de más de 315 metros de eslora y 76.000 toneladas de registro bruto quedó atracado por su costado de estribor en el Muelle Adosado en espera de los nuevos cruceristas que tenían previsto iniciar el viaje en breve. Esta sería la primera visita que el SS Norway realizaría a la ciudad, llegando a visitar Barcelona en otras siete ocasiones.

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Días antes de la llegada del SS Norway comenzó a aparecer publicidad de sus cruceros (La Vanguardia)

Como es costumbre, las autoridades portuarias barcelonesas obsequiaron con una placa conmemorativa de su visita a la ciudad al SS Norway. Dicha placa fue entregada por Joan Madrid como representante de la Autoridad Portuaria de Barcelona al capitán del buque Jan Ottesen y el director de Turisme de Barcelona, Josep A. Rojas, le obsequió con un libro de Antonio Gaudí.

El SS Norway fue el último buque de pasajeros de líneas clásicas que navegó por los mares y océanos del mundo, construido originalmente como SS France para la compañía francesa Compagnie Générale Transatlantique (CGT) rápidamente se convirtió en un símbolo nacional, rivalizando con los transatlánticos ingleses RMS Queen Elizabeth y RMS Queen Elizabeth 2, hasta la fecha de su primera visita fue el barco de pasajeros más grande que había recalado en el puerto de Barcelona.

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SS Norway (Jordi Montoro)

El SS France

La construcción del SS France fue ordenada en julio de 1956 y el 7 de septiembre de 1957 era colocada su quilla en los astilleros franceses de  Chantiers de l’Atlantique en Saint-Nazaire, el 11 de mayo de 1960 sería botado y amadrinado por la esposa del presidente francés Charles de Gaulle, Yvonne de Gaulle.

Con este nuevo y flamante buque la CGT pretendía sustituir a los ya obsoletos transatlánticos France (1927) e Íle de France (1926), y a la par poder competir con los más modernos buques de las compañías Cunard Line y United States Lines.
A su entrada en servicio en la CGT fue el tercer buque de esta compañía en llevar este nombre y realizó su primer viaje inaugural con destino en Nueva York el 3 de febrero de 1962.
El SS France realizó de manera regular la línea entre Le Havre y Nueva York hasta 1973, el cruce del Atlántico en barco siguió siendo la mejor y más segura forma de viajar hasta el continente americano, sin embargo un nuevo medio sería el encargado de recoger el testigo, el avión, pronto las compañías marítimas a fin de no perder clientela tuvieron que evolucionar y convertir el transporte de pasajeros en un modo más recreativo de viajar.

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SS France zarpando para su viaje inaugural (Murgatroyd49 vía Wikipedia)

La CGT amplió sus rutas incluyendo cruces del atlántico en invierno y cruceros turísticos alrededor del mundo, a todo ello se añadió el problema del encarecimiento del petróleo y la naviera francesa tan sólo consiguió alargar la agonía mediante subsidios económicos del gobierno francés.

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El SS France con su aspecto original en el puerto de Hong Kong

Ante la imposibilidad de lograr mantener el SS France la CGT decidió retirarlo del servicio en octubre de 1974, no sin antes sufrir una huelga de los trabajadores del mismo, bloqueando al transatlántico en el puerto de Le Havre con 1.200 pasajeros a bordo.

Abandonado

En diciembre de 1974 cuatro remolcadores lo llevaron al canal central de la zona industrial de Le Havre, en una zona conocida como “Le Quai de l’oubli”, el muelle del olvido.

“Le Quai de l’oubli” (Ina Société vía Youtube)

Y efectivamente olvidado permaneció en ese lugar cinco largos años, durante ese periodo aparecieron diversos compradores de países como Arabia Saudí, China y Rusia interesados en convertirlo en museo, casino y hotel flotante.

Finalmente el SS France saldría del olvido en 1979 gracias al empresario Knut Kloster quien después de pagar 18 millones de dólares, más otros 150 millones para las obras de modernización y adaptación a su nueva vida, convertiría al transatlántico en el crucero turístico más grande del mundo y lo renombraría como SS Norway navegando bajo pabellón de la compañía noruega Norwegian Cruise Line.

El SS Norway

El SS Norway realizó su primer viaje inaugural el 6 de mayo de 1980 y pronto se convirtió en el crucero más popular, prefiriéndolo los cruceristas en muchos casos al nuevo RMS Queen Elisabeth 2 construido en 1967, similar en desplazamiento y tamaño. Su aparición propició que las compañías encargaran a los astilleros buques específicamente dedicados al entretenimiento y salvo algunas excepciones los diseños de estos buques cada vez eran más grandes.

Desplazaba 76.049 toneladas de registro bruto y sus dimensiones eran de 316,1 metros de eslora por 33,8 metros de manga y 10,8 metros de calado.
Era propulsado por dos turbinas de vapor CEM Parsons de 54.000 hp. y 4 calderas Penhoet a dos ejes, su velocidad máxima era de 30 nudos aproximadamente. Dotación, 812 tripulantes.
Desde 1980 a 1990 podía acomodar a 1.944 pasajeros y con la modernización de 1990 aumentó su capacidad a 2.565 pasajeros.

Un atractivo añadido de este crucero eran los dos transportes de pasajeros que embarcaba e iban alojados en proa, enfrente del puente de mando. Estos dos transportes eran llamados Little Norway I y Little Norway II, estas embarcaciones fueron dos lanchas de desembarco construidas en 1943 y utilizadas en la Segunda Guerra Mundial. Tenían un desplazamiento de 97 toneladas de registro bruto y una eslora de 27 metros que podían ser puestos en el agua mediante unos pescantes adaptados a tal fin, de este modo el pasaje que lo deseara podía desembarcar del crucero hacía puertos en donde era imposible la entrada del SS Norway.

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Una de las dos lanchas de transporte a bordo del SS Norway, con capacidad para 450 personas (Jordi Montoro)

Los Little Norway I y II siguen en servicio en la compañía Norwegian Cruise Line, concretamente en la isla que la compañía posee en las Islas Berry en las Bahamas facilitando el acceso a la misma a y desde los cruceros que no pueden atracar en los pequeños embarcaderos de estas islas.

El SS Norway fue recibiendo nuevas modernizaciones con el paso de los años y en 1990 se acometió la más polémica de todas. Por encima de la última cubierta de su superestructura se le añadieron otras dos cubiertas perdiendo de esta forma la línea clásica de transatlántico, en ellas había cabida para 135 suites y cabinas de lujo.

Su popularidad llegó a tan alto nivel que en julio de 1998 mientras el SS Norway se encontraba fondeado en la Bahía de Quiberón cerca de la localidad francesa de Lorient, fue testigo del choque de dos aviones en el aire. Uno de estos aviones era una aeronave Beechcraft 1900D del Vuelo 706 de la compañía  Proteus Airlines que transportaba a 12 pasajeros y a 2 miembros de la tripulación, el otro avión era una pequeña avioneta Cesna dirigida por un piloto jubilado el cual despegó de su aeródromo con la intención de ver de cerca al gran SS Norway, el choque fue fatal y no hubo supervivientes.

Anécdotas y problemas

Una de las primeras anécdotas surgidas en Barcelona sucedió el día 18 de junio de 1998, durante el virado del gran transatlántico como previo paso para poner rumbo a la bocana de puerto, quedó cruzado con la popa en la esquina sur del Muelle de Contradique y la proa llegó a golpear en el muelle adosado, en donde hoy están ubicadas las terminales marítimas internacionales C y D.

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Su gran tamaño complicaba la maniobra en cualquier puerto (Jordi Montoro)
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La marca blanca en la proa justo en la línea de flotación marca el punto en donde golpeó con el Muelle Adosado (Jordi Montoro)

Los problemas empezaron cuando la competencia aprendió e innovó logrando adelantar a la compañía Norwegian Cruise Line en popularidad, para mantener el mismo nivel de beneficios se debió de recortar en diversas ocasiones los presupuestos para el mantenimiento del SS Norway, esta decisión acarrearía no pocos problemas y desgracias.

Uno de estos problemas aconteció el 30 de mayo de 1999 durante las operaciones de atraque al puerto de Barcelona. Un incendio en un generador de la sala de máquinas inutilizó el sistema eléctrico e informático, obligando al SS Norway a interrumpir su crucero y a desembarcar a todo su pasaje en el puerto de Barcelona, por fortuna no hubo que lamentar daños personales. El transatlántico permaneció dos semanas atracado en el Muelle de Poniente paramento sur siendo sometido a reparaciones, una vez terminadas partió de la ciudad Condal el día 15 de junio poniendo rumbo a Southampton.

No obstante el accidente más grave sufrido a bordo ocurrió el 25 de mayo de 2003 poco después de atracar en el puerto de Miami. Una de sus calderas explotó matando a ocho miembros de la tripulación e hiriendo a otros diecisiete, ningún pasajero se vio afectado por la explosión.

Vídeo del momento de la explosión de la caldera en el puerto de Miami (TheFoxSays / CBS vía Youtube)

Este último accidente sería el principio del fin del SS Norway y en marzo de 2004 el barco quedaría inmovilizado, se rumoreó que parte de su mobiliario y adornos interiores serían utilizados en el nuevo transatlántico recientemente adquirido por Norwegian Cruise Line en 2003, el SS United States, pero la realidad era otra. El SS Norway ya se había vendido para desguace con todo su mobiliario intacto.

En 2006 fue vendido a la compañía liberiana Bridgend Shipping Limited of Monrovia y renombrado a SS Blue Lady. La última polémica apareció cuando se debió de descontaminar el transatlántico de todo aquel elemento tóxico como el amianto, según la normativa vigente debía de haberse descontaminado en su puerto de origen y este no fue el caso.

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El SS Blue Lady, ex SS Norway y ex SS France en espera de su destino final en Alang (aks1189 vía Wikipedia)

Finalmente el 11 de septiembre de 2007 con 33 años en sus cuadernas como SS Norway y 47 años desde su botadura como SS France, comenzó oficialmente su desguace poniendo punto final a la historia del último gran transatlántico.

 

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Más información:
Primera escala del Norway en el diario Maritimas del 27 de mayo de 1998 página 7
Incendio a bordo del Norway en el diario Maritimas del 31 de mayo de 1999 página 16
Estado en el que se encontraba el SS Blue Lady antes de ser desguazado en Abandonedplaces (inglés)
Imágenes del interior del SS Norway en ShipParade de Bart de Boer (inglés)

Calentando la Guerra Fría

El día 30 de abril de 1998 en visita de cortesía llegaba a Barcelona el destructor de la Armada de los Estados Unidos USS Caron DD-970 al mando del comandante Joseph Carl Peterson Jr., en abril de 1998 estuvo realizando los ejercicios anti submarinos “Exercise Shark Hunt ‘98” en las costas españolas.

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USS Caron DD-970

El USS Caron DD-970 era el sexto de una serie de 31 destructores de la clase Spruance.
La clase Spruance fue un desarrollo de un nuevo tipo de buque destinado a substituir a todos aquellos destructores que aun quedaban operativos de la Segunda Guerra Mundial de las clases Allen M. Sumner y Gearing. Esta nueva serie de destructores dispondría de nuevas plantas propulsoras basadas en turbinas de gas, nueva electrónica, armas y hangar para los nuevos helicópteros anti submarinos Sikorsky SH-60B Seahawk LAMPS III.

Este buque lleva el nombre en honor al marinero y enfermero Wayne Maurice Caron (1946-1968), durante la guerra de Vietnam en 1968 mientras servía como farmacéutico del hospital de su compañía, sufrieron un ataque en la provincia de Quàng Nang en donde cayó herido y posteriormente falleció. El gobierno de los Estados Unidos le concedió la medalla de honor a título póstumo por la heroicidad del marinero al asistir a sus compañeros aún estando él mismo herido.

El destructor USS Caron fue construido en los astilleros de “Ingalls Shipbuilding Division of Litton Industries” en Pascagoula (Mississippi), siendo botado el 24 de junio de 1975 y dado de alta el 1 de octubre de 1977.
Tenia un desplazamiento de 8.040 toneladas a plena carga y sus dimensiones eran de 172 metros de eslora por 16,8 metros de manga y 8,8 metros de calado.
Era propulsado por 4 turbinas de gas General Electric LM-2500 de 80.000 shp. a dos ejes, su velocidad máxima era de 32,5 nudos y su autonomía máxima de 6.000 millas náuticas a 20 nudos. Su dotación, 334 entre oficiales y marineros.

Su armamento original constaba de 2 cañones de 127 mm., 2 sistemas CIWS Phalanx Mk. 15 de 20 mm. de defensa de punto y anti misil, 1 lanzador de 8 celdas para misiles anti submarinos ASROC, 1 lanzador de 8 celdas para misiles antiaéreos NATO Sea Sparrow, 2 lanzadores cuádruples para misiles anti buque Harpoon, 2 lanzadores triples para torpedos anti submarinos Mk. 46.

Su electrónica era lo mejor del momento, sus sistemas de detección y dirección de sus armas eran: radar de descubierta aérea AN/SPS-40, de control de tiro AN/SPG-60, de descubierta de superficie AN/SPS-55, control de fuego de la artillería AN/SQP-9, radar de dirección de tiro de los misiles AN/SPS-65, sistema automático de detección y seguimiento Mk. 23 TAS, sónar de casco AN/SQS-23 y sónar remolcado AN/SQR-19 TACTAS.
En cuanto a defensa electrónica: sistema AN/SLQ-32, contramedidas anti torpedos AN/SLQ-25 Nixie, contramedidas por señuelos caloríficos MK. 36 SRBOC y señuelos contra misiles guiados por radar AN/SLQ-49.

En 1999 se sometió al USS Caron a un proceso de modernización que incluía mejoras en la electrónica, instalaciones adicionales para poder acomodar a tripulación femenina y nuevo armamento sustituyendo el lanzador de misiles antisubmarinos ASROC situado a proa por un lanzador de misiles vertical Mk. 41 de 61 celdas para poder lanzar los misiles de crucero Tomahawk.

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USS Caron después de la modernizazión (foto vía Navsource.org)

En cuanto a su historial no es muy extenso pero destacaré dos acciones en las que el USS Caron estuvo involucrado directamente.
El primero fue en agosto de 1979 mientras el destructor se encontraba en el Mar Negro aviones soviéticos realizaron una ataque simulado con misiles sobre el destructor norteamericano.
El segundo y relacionado con el primero ocurrió el 12 de febrero de 1988 durante la Operación Paso Inocente “Innocent Passage” en el que el gobierno de los Estados Unidos reclamaba el derecho de paso inocente de sus buques militares navegando por los estrechos del Mediterráneo hasta el Mar Negro dos o tres veces al año en lo que ellos llamaban “enseñar la bandera”.
Estos derechos de paso inocente están estipulados en el Artículo 17 de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar que reza:

“Con sujeción a esta Convención, los buques de todos los Estados, sean ribereños o sin litoral, gozan del derecho de paso inocente a través del mar territorial.”

Los buques americanos destinados a tal misión eran el crucero USS Yoktown CG-48 de la clase Ticonderoga y el destructor USS Caron DD-970. Los buques soviéticos avisaron por radio de que los americanos se encontraban en aguas jurisdiccionales extranjeras y no dudarían en expulsarlos de ellas, mientras los norteamericanos respondían con el argumento del derecho de paso.
Fue entones cuando los soviéticos hicieron realidad sus avisos.
Los buques de la Armada de la Unión Soviética implicados en el incidente fueron la fragata Bezzavetny (de 3.575 toneladas) de la clase Krivak que “empujó” al crucero USS Yorktown (de 9.800 toneladas) provocándole graves daños en la parte de popa a babor y en las canastas de misiles Harpoon también situados a popa, por la parte soviética la fragata Bezzavetny perdió el ancla de estribor; la fragata SKR-6 de la clase Mirka (de 1.150 toneladas) hizo lo propio con el destructor USS Caron, pero al ser de inferior tamaño tan sólo hizo que le saltaran algunas capas de pintura al destructor norteamericano.
Todo esto ocurría mientras bombarderos Tupolev Tu-16 monitorizaban el incidente desde el aire.

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Imágenes del momento exacto en que los dos buques son “empujados” fuera de las aguas territoriales soviéticas

Vídeo del momento de la “colisión” entre la fragata Bezzavetny y el crucero USS Yorktown:

Los norteamericanos defendieron su posición, además de con el derecho de paso antes nombrada, basándose también en la Convención de Montreaux (Suiza) sobre el paso de los Estrechos de 1936, en cual se asigna a Turquía el control sobre los estrechos del Bósforo y los Dardanelos y regula el tránsito de buques de guerra de otros Estados a través de los mismos. En esta convención se garantizaba la completa navegación y tránsito para barcos mercantes pero se impondrían restricciones al paso de buques de guerra extranjeros. Se restringía además el paso de buques no ribereños del mar negro de más de 15.000 toneladas y se les prohibía permanecer en la zona más de tres semanas.

Mientras los argumentos de la parte soviética se basaban en la “Las Reglas de Navegación y Permanencia de Buques de Guerra Extranjeros en las Aguas Territoriales y Aguas Internas y Puertos de la U.R.S.S.” promulgadas por el Consejo de Ministros Soviético en 1983, reconocen el derecho de pasaje inocente de buques de guerra extranjeros solamente en áreas restringidas de las aguas territoriales soviéticas en el Mar Báltico, el Mar de Okhotsk y el Mar de Japón, no se designaron vías marítimas para el paso inocente en el Mar Negro.

El ministro de defensa soviético emitió una declaración culpando a los buques norteamericanos por ignorar las señales de advertencia de los buques soviéticos y por navegar peligrosamente en aguas jurisdiccionales soviéticas.

El 11 de julio de 1988 emitieron una declaración conjunta el Jefe del Estado Mayor soviético Sergei Akhromeyev y el Presidente del Estado Mayor Conjunto estadounidense William J. Crowe con el objetivo de evitar actividades militares peligrosas. Cerrándose el incidente con la firma del Acuerdo sobre la Prevención de Actividades Militares Peligrosas el 12 de junio de 1989.

El USS Caron DD-970 fue dado de baja el 15 de octubre de 2001, el 4 de diciembre de 2002 fue sometido a unas pruebas de explosivos para probar su flotabilidad y viabilidad para ser sometido a unas pruebas de tiro, no las superó y se hundió cerca de Puerto Rico.

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Final del USS Caron DD-970