“La Flota Espacial Naval Soviética”

El día 23 de junio de 1992 se hallaba en el puerto de Barcelona en visita de cortesía el buque científico Kosmonaut Pavel Belyayev (Космонавт Павел Беляев) de procedencia rusa.

Kosmonaut Pavel Belyayev
Kosmonaut Pavel Belyayev (imagen de Antonio Casinos Comas)

Este barco se encontraba en pleno crucero por Europa en conmemoración del 500 Aniversario del Descubrimiento de América. Al mando de esta expedición entre otros se hallaba Nikolay Burov (Николай Буров), con los cosmonautas Viktor Savinykh (Виктор Савиных) y Viktor Afanasiyev (Виктор Афанасьев), con diversos vuelos en naves Soyuz y estancias en la estación espacial Mir, ambos son considerados Héroes de la Unión Soviética.
Durante este crucero además de Barcelona visitaron los puertos de Copenhagen, Londres, Le Havre, Bilbao, Lisboa, Las Palmas, Génova, Malta y Grecia.

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Kosmonaut Pavel Belyaev, en el puerto inglés de Tillbury (imagen de Robert J.Smith)

Este buque pertenece a la denominada “Flota Espacial Naval” (Морской космический флот) o también recibía el nombre de “Flotilla Estelar” (Звёздной флотилии).

Esta flotilla nació en 1959 por iniciativa de Sergei Korolev (Сергей Королев) por la necesidad de comunicación y seguimiento de cohetes capaces de poner en órbita carga útil, ya sea en forma de naves automáticas o de naves espaciales tripuladas, incluido el programa militar soviético de ICBM.
El programa espacial de la Unión Soviética contaba en ese momento con las naves que iban a ser lanzadas rumbo a Marte y Venus, bajo los programas Marsnik y Venera, y para el programa tripulado Vostok.

Al inicio de la carrera espacial, la Unión Soviética no disponía de una cobertura global terrestre de estaciones de comunicaciones y seguimiento, tampoco a causa de la recién estrenada Guerra Fría podía establecer dichas estaciones en continente americano o en otras partes del globo. La solución fue crear una flota de barcos con los equipos necesarios de seguimiento y comunicaciones.
Además, existía la dificultad añadida surgida en el lanzamiento del cohete, durante el encendido de la primera etapa el seguimiento se realizaba perfectamente desde tierra, pero el encendido de la segunda etapa ya quedaba muy lejos de las estaciones terrestres soviéticas por lo que existía el riesgo evidente de la perdida comunicación con el control de tierra y del cohete.
Con la Flota Espacial Naval se podía realizar un seguimiento por telemetría en todas las fases del lanzamiento del cohete, incluso alcanzada ya la órbita y en el espacio profundo. En otras ocasiones esta flotilla tenía el cometido de recuperar las naves o sondas que amerizaban en el mar.

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Cobertura de la red terrestre y marítima

Estos barcos eran desplegados por los mares y océanos del mundo dependiendo de la misión a la que debieran de seguir. Por ejemplo para la primera circunnavegación de una nave automática a la Luna, la nave Zond-5, se estacionaron buques de seguimiento en el Océano Índico; y para el vuelo de prueba del transbordador espacial ruso Buran, se posicionaron en el Océano Pacífico, de esta forma se podía seguir y controlar al cohete en todas sus fases de vuelo.

La flotilla estaba asignada al Servicio de Investigación Espacial, del Grupo de Trabajo Expedicionario del Departamento de Marina de la Academia de Ciencias de la Unión Soviética (СКИ ОМЭР АН СССР), y desde esa lejana fecha de 1959 la flotilla estuvo compuesta por hasta 17 barcos, siendo el más conocido y llamativo de la flotilla el Kosmonaut Yuri Gagarin (Космонавт Юрий Гагарин) operativo de 1971 a 1996, por embarcar grandes antenas parabólicas y tener un desplazamiento de más de 53.000 toneladas.

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Buque Kosmonaut Yuri Gagarin

Por supuesto otras naciones han tenido esta misma necesidad, y otros ejemplos podrían ser el norteamericano USNS Observation Island T-AGM-23, el francés FS Monge A-601 o el chino Yungwan 2.

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USNS Observation Island, FS Monge y Yungwan-2, de izquierda a derecha

En 1977 se inició la adquisición de una nueva serie de buques de seguimiento con el nombre de Proyecto 1929 o Selena-M, estos buques serian los: Kosmonaut Vladislav Volkov (Космонавт Владислав Волков), Kosmonaut Pavel Belyaev (Космонавт Павел Беляев), Kosmonaut Georgy Dobrovolsky (Космонавт Георгий Добровольский) y el Kosmonaut Victor Patsaev (Космонавт Виктор Пацаев). Para su construcción se utilizó una serie de barcos mercantes especializados en el transporte de madera ya existentes del Proyecto 596.

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En color blanco los cuatro buques de la Serie Selena-M o Proyecto 1929 en Leningrado (imagen de Tony Garner)

El barco Kosmonaut Pavel Belyayev fue construido en 1962 en los astilleros soviéticos de Zhdanov (en la actualidad Severnaya Verf en San Petersburgo) en Leningrado con el nombre de Vytergales, fue botado el 19 de septiembre de 1962 y dado de alta en Julio de 1963.

 

Vytegrales
Buque de transporte de madera Vytegrales
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Antena parabólica de cuatro pétalos

Desde el 1 de agosto de 1974 al 2 de diciembre de 1977 en los mismos astilleros en donde fue construido empezó la conversión del buque. Se reestructuró toda la super estructura excepto el casco, se adelantó el puente desde la sección de popa a la proa; se le añadieron laboratorios y camarotes para la tripulación del buque más la tripulación especializada; y lo más llamativo de esta serie de buques era el complejo sistema de antenas que equipaba, destacando las de onda media (MF), altas frecuencias (HF), muy alta frecuencia (VHF), sistemas para la comunicación por voz y TV, entre todas ellas era imposible no fijarse en las antenas parabólicas de cuatro pétalos en la sección media del buque.

Pavel Belyayev
Pavel Belyayev

El nombre escogido fue el de Kosmonaut Pavel Belyayev con numeral 682, lleva este nombre en honor al astronauta Pavel Belyayev (1925-1970), su único vuelo al espacio fue en la histórica misión espacial Vosjod 2 (Восход-2) en marzo de 1965. En esta misión además de Belyayev viajaba el cosmonauta Alexei Leonov (Алексей Леонов), Leonov en esta misión marcó un nuevo hito en la carrera espacial realizando la primera actividad extra vehicular o EVA de la historia con una duración de 12 minutos.

El buque ya transformado tenía un desplazamiento de 8.950 toneladas, y sus dimensiones eran de 121,78 metros de eslora por 16,7 metros de manga y 8,3 metros de calado. Era propulsado por un motor diesel DRNK 9 50/110 que le daban 14,7 nudos de velocidad y una autonomía de 16.000 millas náuticas, con navegaciones de 6 a 7 meses. Sus tripulaciones podían ser un grupo mixto formado por civiles, militares y científicos, y su dotación era de 66 tripulantes del barco más 77 investigadores.

El Kosmonaut Pavel Belyayev tuvo un papel primordial el día 14 de enero de 1994 cuando en una misión de rutina de toma de fotografías y de cambio de puerto de atraque de la nave espacial Soyuz TM-17 en la estación espacial Mir, colisionó con la estación provocando una situación altamente peligrosa a bordo de la instalación espacial con posible pérdida de vidas humanas.  La estación Mir se mantenía en comunicación con Control de Misión a través del satélite Altair (Cosmos-2054), debido al impacto y pérdida de control de la estación también se perdió la orientación con el satélite de comunicaciones, quedando la estación espacial incomunicada. El buque de seguimiento Kosmonaut Pavel Belyayev mientras navegaba por la zona de África occidental, fue el primero en restablecer las comunicaciones con la estación Mir y con la nave Soyuz TM-17.

Antes de dar de baja a los cuatro barcos del Proyecto 1929, se intentó darles una nueva vida convirtiéndolos en lanzadores de cohetes desde una plataforma desde el mar, con el sistema Sea Launch, aunque la iniciativa no prosperó.
Sin embargo en el buque de mando de este sistema de lanzamiento aun sobrevive una de las características antenas de cuatro pétalos de los antiguos barcos del Proyecto 1929.

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Buque de mando y de control de misión del sistema Sea Launch con la antena de cuatro pétalos

Después del colapso de la Unión Soviética estos buques fueron vendidos para ser desguazados, parte de la utilidad que tenían fue disminuyendo al aumentar las redes de satélites de comunicaciones en órbita.

De esa época tan sólo queda un “superviviente”, se trata del buque Kosmonaut Victor Patsaev (Космонавт Виктор Пацаев), que se encuentra en exposición permanente en el Museo del Océano Mundial en Kaliningrado.

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Kosmonaut Victor Patsaev en Kaliningrado

El Kosmonaut Pavel Belyayev fue desguazado en Kaliningrado en el año 2000.

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Insignia de la Flotilla

Quisiera agradecer la ayuda para la realización de este artículo a Vladimir Proschenko, webmaster de la página web “Cosmonauta George Dobrovolsky“.