El sacrificio del HMS Campbeltown en Saint Nazaire

El día 14 de febrero de 1925 en visita de cortesía y tras contestar el saludo al cañón ofrecido por las baterías del castillo de Montjuich y por el crucero Rio de la Plata de la Armada española, procedió a entrar al puerto de Barcelona una división naval inglesa compuesta por un portaaviones y 9 destructores. Esta división perteneciente a la flota del Atlántico que se encuentra estos días en el Mediterráneo para participar en las maniobras que la Royal Navy realiza cada año en aguas del Mar Mediterráneo.

HMS Argus BCN_JOP
HMS Argus en Barcelona (vía Memoria Junta Obras del Puerto de Barcelona)

Esta flota estaba compuesta por el portaaviones HMS Argus I-49, y los destructores HMS Campbeltown I-42, HMS Valhalla, HMS Vidette D-48, HMS Walpole D-41, HMS Wessex D-43, HMS Wescott D-47, HMS Westminster L-40, HMS Winsdor D-42 y HMS Wolfhound L-56; el portaaviones atracó de popa en el muelle de Barcelona paramento sur, mientras que los destructores lo hicieron en el Muelle de Poniente paramento norte.

Esta flota permaneció en Barcelona hasta el día 22 del mismo mes, durante su estancia se ofreció un banquete en honor a los marinos ingleses en el Círculo del Liceo y en el Ayuntamiento, el presidente de la Diputación y Conde de Figols D. Jose Enrique de Olano les ofreció otro banquete en su palacio; además la sociedad “British Club” ofreció un baile en el hotel Ritz de Barcelona en honor a los marinos visitantes.

Todos estos buques, a excepción del HMS Valhalla que causó baja en 1931, participaron en la Segunda Guerra Mundial con mejor o peor suerte, aunque sólo uno de ellos realizó una de las misiones más arriesgadas y prácticamente suicida de la guerra, el ataque a Saint Nazaire dentro de la Operación Carro (Opetation Chariot) por parte del destructor HMS Campbeltown I-42.

El HMS Campbeltown originalmente fue un destructor construido en los Estados Unidos bajo el nombre de USS Buchanan con el numeral DD-131 perteneciente a la clase Wickes.

USS Buchanan
USS Buchanan DD-131 / HMS Campbeltown I-42

Este destructor llegó a la Royal Navy gracias a los acuerdos de la Ley de Préstamo y Arriendo norteamericana (Lend-Lease en inglés), mediante este acuerdo los Estados Unidos se comprometían a ceder y/o traspasar de manera gratuita material militar así como combustibles, alimentos y municiones a sus aliados en su lucha contra los países del Eje.

Las naciones beneficiadas de este acuerdo fueron todas las que pertenecían a la Commonwealth más la Francia libre en el exilio, la República de China y la Unión Soviética. En el periodo comprendido entre 1941 a 1945 fueron enviados más de 11.260 millones de dólares en material a los países aliados.

En base a esta Ley de Préstamo y Arriendo se creó el Acuerdo de Destructores por Bases, como su propio nombre indica, el gobierno de los Estados Unidos prestó un total de 50 destructores a la Royal Navy y a la Royal Canadian Navy a cambio de la libre utilización de determinadas bases navales de las Indias Orientales Británicas y algunas bases situadas en provincias canadienses como las de Newfoundland y Argentia. En total se transfirieron 50 destructores, 44 para Reino Unido y 6 para el Canadá.

El USS Buchanan DD-131 fue construido en los astilleros norteamericanos de Bath Iron Works en Bath, siendo botado el 2 de enero de 1919 y dado de alta el 20 de enero de 1919.

Desplazaba 1.260 toneladas y sus dimensiones eran de 95,81 metros de eslora por 9,30 metros de manga y 3,66 metros de calado máximo.
Era propulsado por turbinas Brown-Curtis que eran alimentadas por 4 calderas de vapor de 30.000 shp. a dos ejes, con una velocidad máxima de 35 nudos. Dotación, 158 tripulantes.
Su armamento constaba de 4 cañones de 100/50 mm., 1 cañón de 76/23 mm. y 2 lanzatorpedos triples de 533 mm.

A su entrada en servicio fue destacado a la costa oeste de los Estados Unidos, estuvo asignado a la Flotilla de destructores numero 4 (1919), tras un periodo de inactividad se lo asignó a la división de destructores numero 10 (1930), aunque su trabajo más importante lo realizó en la llamada Patrulla de Neutralidad.

Neutrality Patrol
Zona de la Patrulla de Neutralidad

Esta patrulla fue creada a partir del momento en que Reino Unido y Francia entraron en la guerra contra Alemania, los Estados Unidos se declararon neutrales y establecieron una zona de neutralidad frente a la costa este norteamericana, desde Groenlandia hasta la zona media del continente sudamericano. Esta zona estaría patrullada por medios aéreos y navales de los Estados Unidos.

El 9 de septiembre de 1940 el USS Buchanan DD-131 sería transferido a la Royal Navy y renombrado como HMS Campbeltown siendo asignado al séptimo grupo de escoltas. Durante un breve periodo de tiempo fue alquilado a la Real Armada de Holanda pero al contradecir los acuerdos firmados con los Estados Unidos este alquiler fue revertido y el destructor prosiguió su actividad con pabellón inglés y asignado entre septiembre de 1941 y marzo de 1942 a la escolta de convoyes en el atlántico.

A principios de 1942 al almirantazgo británico le urgía atacar y destruir el estratégico puerto de Saint Nazaire, este puerto disponía de los mayores astilleros franceses en la costa atlántica en poder de Alemania, capaz de reparar en su gran dique seco a buques de gran tonelaje.

Saint Nazaire Docks_RAF
Zona portuaria de Saint Nazaire (RAF)

Este puerto ejercía de base naval alemana y refugio de submarinos y buques que operaban en la zona contribuyendo y agravando el bloqueo naval a las islas británicas.

En el plan de destrucción de los astilleros se incluyó y rápidamente se desestimo el realizar un bombardeo a gran escala, en esa época aún no se disponían de bombarderos de precisión y el ataque habría causado muchas bajas civiles al núcleo de población anexo a los astilleros.
Por tanto se tuvo que planificar una misión algo más compleja y arriesgada.

La planificación del ataque se confió a Lord Louis Mountbatten, que organizaría un ataque nocturno en el que el objetivo principal se hallaría en destruir las compuertas internas del dique seco mediante torpedos con espoleta retardada y la destrucción completa del dique seco con los explosivos instalados en un destructor debidamente modificado. La misión secundaria sería realizada por comandos con el objetivo de inutilizar todo el complejo portuario.

Para la destrucción del dique seco se escogió al viejo HMS Campbeltown, las modificaciones tuvieron lugar en los astilleros ingleses de Devonport, estas modificaciones incluían:

  • la demolición de dos de sus cuatro chimeneas a fin de darle la apariencia de un destructor alemán de la clase Möwe
  • se le instalaron planchas de acero a lo largo de su cubierta a fin de poder alojar y proteger en mínimas condiciones a los comandos que irían alojados en el exterior del barco, se reforzó y blindó la superestructura del puente, se eliminó todo aquel equipo no esencial para el funcionamiento del buque para aligerar el barco
  • se sustituyó todo su armamento por tan sólo 1 cañón de 12 pulgadas y 8 cañones antiaéreos de 20 mm. y lo más importante, se lo armó con 4,1 toneladas de explosivo amatol o el equivalente a 24 cargas profundidad Mk. VII. Estos explosivos iban instalados en un compartimento en la proa y cubiertos de hormigón, con un mecanismo especial de detonación retardada listo para explosionar a las 8 horas desde el momento de su activación, además de otro mecanismo de seguridad para evitar la desactivación de las cargas explosivas.

Para destruir las puertas internas del dique, se utilizaría una lancha torpedera la MTB-74 con dos torpedos con espoleta retardada.

En la misión secundaria se emplearían hasta 611 comandos embarcados en 16 lanchas motoras y en el propio HMS Campbeltown, estas lanchas serian la gran mayoría del tipo o clase Fairmile B, Fairmile C y Vosper 72, de las flotillas 7, 20 y 28.

Vosper 72 type
Lancha torpedera tipo Vosper ’72

La misión empezó el día 26 de marzo de 1942 partiendo de la base naval de Falmouth, con la lancha MGB-314 en cabeza guiando a la flotilla con su radar, seguido del destructor HMS Campbeltown remolcando a la lancha torpedera MTB-74 y escoltado por otros dos destructores los HMS Atherston y HMS Tynedale, en los flancos se emplazarían el resto de lanchas torpederas para proteger y torpedear a cualquier embarcación enemiga y por el aire por unas horas fueron escoltados por cazas Spitfire. Por otro lado el submarino HMS Sturgeon daría las indicaciones precisas y guiaría a la flotilla en su aproximación final.

Emplearon tres días en llegar a las cercanías de Saint Nazaire, por el camino fueron interceptados por el submarino alemán U-593 que los destructores de escolta pudieron ahuyentar, aunque no pudieron evitar el mensaje que envió a su mando alertando de la flotilla inglesa, sin mucho éxito.

A las pocas horas de empezar la última aproximación y ataque, aviones bombarderos de la RAF intentaron realizar un bombardeo de distracción a las instalaciones militares de la zona, pero al no poder identificar con seguridad los objetivos y con el riesgo de alcanzar a la población civil no lanzaron sus bombas.

En la madrugada del día 28 el HMS Campbeltown y el resto de barcos izaron la bandera de guerra de la Kriegsmarine e iniciaron la aproximación final. Al poco tiempo los reflectores alemanes iluminaron a la flota inglesa que reemplazó la bandera alemana por banderas blancas para aumentar la confusión, instantes después los defensores alemanes abrieron fuego.

HMS ‘Campbeltown_ at St Nazaire - Norman Wilkinson
Recreación del ataque (Norman Wilkinson)

Desde el momento en que las fuerzas defensoras de la base abrieron fuego, sólo separaban al HMS Campbeltown y al resto de lanchas del su objetivo 2 millas más un muro de balas enemigas, tardaron 15 minutos en llegar al gran dique, tiempo en el que perecieron más de la mitad de los comandos y dotaciones de las lanchas motoras y del destructor.

La lancha torpedera MTB-74 no pudo realizar su misión de lanzar los torpedos en las compuertas internas del dique seco al hallarse las externas cerradas, con lo que hubo que conformarse con lanzarlos en la vieja entrada del dique, que estallaron esa misma noche.

El destructor HMS Campbeltown se dirigió a toda máquina hacia el gran dique seco empotrándose contra las compuertas. Con la proa elevada fuera del agua, la tripulación que quedaba aún a bordo se encargó de abrir los grifos de la quilla para inundar la pola del barco e impedir de esta manera que se pudiera desalojar el destructor del sitio en donde había quedado incrustado. Las lanchas motoras restantes intentaron por todos los medios evacuar a los comandos que ya se encontraban en tierra combatiendo contra los defensores alemanes.

Los supervivientes y a la dotación del HMS Campbeltown fueron recogidos por las lanchas restantes, aunque sin mucho éxito la gran mayoria, muy pocos lograron salir del estuario con vida, tan solo unos 222 a bordo de las pocas lanchas que lograron escapar. El resto de ellos perecieron en combate (169) o fueron capturados por los alemanes (215), un pequeño grupo de 5 comandos consiguieron escapar más tarde logrando llegar a Gibraltar cruzando Francia y España.

HMS Campbeltown_3
El HMS Campbeltown a pocas horas de explotar

En cuanto al destructor HMS Campbeltown, quedó incrustado y semi hundido en las compuertas exteriores del gran dique seco. Durante gran parte del día fue sometido a inspección por parte de oficiales y soldados alemanes que no hallaron explosivos a bordo. No obstante una hora y media más tarde de lo previsto al mediodía, las cargas ocultas en el destructor inglés hicieron explosión destruyendo las compuertas e inutilizando el dique para el resto de la guerra. En la explosión perecieron 250 soldados alemanes, entre los que se hallaban a bordo del destructor y los que estaban en las proximidades, incluidos civiles franceses.

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El HMS Campbeltown en el centro del dique inutilizado

La intención de reducir al máximo las bajas civiles fue buena, pero esta explosión del destructor causo el pánico en la base naval. Los soldados alemanes empezaron a disparar por doquier incluidos a civiles franceses. Fueron detenidos 1.500 civiles y sus casas fueron demolidas como represalia.

Del destructor HMS Campbeltown tan sólo se ha conservado un objeto rectifico, tengo conocimiento de dos objetos, la campana y un cañón. La campana fue cedida a la ciudad de Campbeltown en Pensilvania hasta que fue devuelta e instalada en la moderna fragata HMS Campbeltown F-86 del tipo 22, quien la llevó con orgullo durante su servicio en la Royal Navy desde 1989 a 2011. En el mismo 2011 la campana volvió a la ciudad de Campbeltown y allí permanecerá hasta que vuelva a construirse otro barco con el mismo nombre para volver a servir en la Royal Navy.

El cañón se hallaba instalado en St. Nazaire hasta el año 2016 de donde fue retirado para ser restaurado y estaba previsto que en 2017 volviera a ser expuesto al publico junto a una placa conmemorativa.

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Campana del HMS Campbeltown (Paul Chaplin) y su cañón (Jordi Montoro)

Para saber más:

Artículo sobre el HMS Campbeltown y el ataque a Saint Nazaire en la Wikipedia (inglés)
World War II Database, Raid on Saint-Nazaire
Artículo sobre la campana del HMS Campbeltown: “British to return ship’s bell to Campbelltown” en el pennlive.com

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